¿Cuándo bajarán los precios de los contenedores?

Precio del acero inoxidable en China
14 de octubre de 2021

Cuando los precios de los contenedores se dispararon durante la pandemia de Covid, todos pensamos que la situación sería transitoria. Nadie pensó que, más de un año después, la situación sería tan dramática. Los precios son diez veces más altos de lo habitual e, incluso cuando pagas, es muy difícil conseguir un contenedor, y los retrasos de 2-3 semanas son normales. ¿Qué ha sucedido? ¿Cuándo volverá la situación a la normalidad?

En este momento, el principal factor que mantiene los precios altos es el cambio en el comportamiento del consumidor. Durante la pandemia los consumidores no podíamos gastar en servicios (restaurantes, gimnasio, viajes, cine …, ya que estábamos encerrados en casa) por lo que teníamos más dinero para gastar en bienes. Así que una gran parte de lo que los consumidores gastan en servicios se trasladó a bienes (el transporte entre Asia y EE. UU. es un 27% más alto que antes de la pandemia). La red logística no es flexible y no se puede adaptar a incrementos de volumen tan rápidos (los pedidos de nuevos barcos están a máximos de 10 años). No se construye un barco de contenedores, ni millones contenedores adicionales, de la noche a la mañana. Por lo que, ahora mismo, hay mucha más demanda que espacio disponible.

Para empeorar las cosas, el Covid ha provocado cierres de puertos (especialmente en China debido a la política de cero Covid), menos conductores de camiones, menos trenes … la cadena logística antes y después del barco es menos eficiente de lo que solía ser. Mientras hablamos, hay más de 100 barcos fuera del puerto de Los Ángeles, esperando a ser descargados. Más de 1 millón de contenedores. Biden ha emitido una orden ejecutiva según la cual el puerto debe funcionar 24 horas al día, 7 días a la semana hasta que la situación vuelva a la normalidad. Pero aunque el puerto funcione más, no se pueden conseguir más camiones, trenes, operadores de grúas … de un día para otro. Por lo tanto, la situación no se resolverá de la noche a la mañana.

Con el espacio tan escaso, hemos entrado en una especie de sistema de subastas. ¿Quieres que se envíe tu contenedor? Paga más. El precio de un 20 pies de Ningbo a Barcelona (era de 700 dólares antes de la pandemia) ahora ronda los 7.000 dólares. Pero si realmente deseas que tu contenedor no se retrase demasiado, entonces debes pagar la tarifa  platino (un buen invento de las compañías navieras) que, según el momento, puede estar cerca de USD 10.000 por un contenedor de 20 pies (las tarifas cambian mucho según al día).

Las compañías navieras dicen que están haciendo todo lo que pueden. El CEO de Maersk dijo que tienen todos los barcos disponibles en el mar (yo también los tendría, con este beneficio por contenedor …). Pero la realidad es que sus costos apenas han aumentado, mientras que este sistema de subastas ha multiplicado sus precios por 10, por lo que básicamente están obteniendo beneficios record a costa de sus clientes, que no tienen alternativa por qué, tal como contamos en este artículo, la consolidación ha convertido el sector en un oligopolio. Prueba de esto es que el CEO de CMA Logitics (CMA es el tercer mayor transportista de contenedores) dijo que los precios no aumentarían más hasta febrero de 2022. Traducción: decidió que USD 7.000 por un contenedor de 20 pies es suficiente y que seguiríamos pagando USD 7.000 hasta el la situación vuelve a la normalidad (tal vez los comentarios de Biden sobre cómo la logistica es demasiado importante para dejarlo en manos de 4 empresas también tienen algo que ver con su generosidad)

                         Precio de la acción de Maersk

Entonces, ¿cuándo volverán las cosas a la normalidad?

Nadie lo sabe. Pero a medida que aumentan las tasas de vacunación en Estados Unidos, deberíamos esperar que el consumo se reequilibre nuevamente. La gente empezará a salir y gastará dinero en restaurantes, bares, cines, gimnasio, viajes … Aumentará el gasto en servicios y disminuirá la demanda de bienes. Pero, se acerca la temporada navideña y las vacaciones del año nuevo chino comienzan a fines de enero. Cuando las fábricas chinas vuelvan a abrir a finales de febrero, todavía habrá una gran acumulación de mercancías por enviar, por lo que la alta demanda de contenedores se prolongará durante dos o tres meses …

Como dije al principio, nadie sabe cuándo comenzarán a bajar los precios. Dos o tres meses después del año nuevo chino parece una suposición sensata. Pero la industria del transporte de contenedores se ha consolidado y la competencia es baja. Y a juzgar por el comportamiento actual de estas empresas, no permitirán que los precios bajen hasta que realmente se vean obligadas a hacerlo.

Por otro lado, con el aumento de la conciencia pública y de los gobiernos y la inflación en aumento, es posible que la presión del gobierno los obligue a establecer un precio más lógico. El CEO de CMA, en lugar de decidir que los precios se mantendrán en USD 7.000, podría decidir que se mantendrán en USD 3.000. Y todavía tendrían una gran beneficio.

Marc Torras